Michael Kocáb se narodil 28. července 1954 v Praze. Jeho otec Alfréd Kocáb byl evangelickým farářem a matka pracovala jako psycholožka ve Zruči nad Sázavou. Vystudoval gymnázium v Mladé Boleslavi a později absolvoval pražskou Konzervatoř v oboru skladba a varhany.

Během studií, v roce 1977, založil skupinu Pražský výběr, která se až do roku 1989 pohybovala na pomezí mezi oficiální a neoficiální scénou. V roce 1980 byl Kocáb obviněn z politické provokace, ale jeho stíhání ukončila prezidentská amnestie. V letech 1982 až 1987 měla skupina Pražský výběr zakázanou činnost.

Po rozpadu původní skupiny vytvořil Kocáb v roce 2006 projekt Pražský Výběr II, ve kterém působí bubeník Klaudius Kryšpín, zpěvačka a percussionistka Zlata Kinská, kytarista Glenn Proudfoot, baskytarista Richard Scheufler a klávesista a zpěvák Michael Kocáb.

Kocábova politická dráha odstartovala na jaře 1989, kdy založil společně s Michalem Horáčkem iniciativu Most, která měla zprostředkovávat komunikaci mezi vládnoucími a disidentskými strukturami. Po listopadu 1989 se stal jedním ze zakladatelů Občanského fóra (OF) a členem krizového štábu koordinačního centra OF.

V československém parlamentu byl členem zahraničního výboru, parlamentní komise prověřující spolehlivost generálů armády a členem komise pro kontrolu Federální bezpečnostní informační služby. Do podvědomí veřejnosti se zapsal jako předseda parlamentní komise pro dohled nad odsunem sovětských vojsk z Československa. Poté, co poslední sovětský voják opustil ČSFR, rezignoval na veřejné politické funkce a začal se věnovat hudbě a podnikání.

V lednu roku 2009 se Michael Kocáb stal ministrem pro oblast lidských práv a národnostních menšin. Po vyslovení nedůvěry Topolánkově vládě na jaře 2009 zůstal jediným úřadujícím ministrem, který se stal členem nadcházející vlády Jana Fischera.